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Gregg Berhalter 时代始于沙漠,2019 年 1 月在亚利桑那州格伦代尔的 9,040 人面前以 3-0 友谊赛战胜巴拿马。

前往卡塔尔的旅程跨越了 56 场比赛:从仙人掌和冷气蔓延的不经意的凤凰城郊区,到半岛上密集的摩天大楼和举办全球最知名体育赛事的卑鄙体育场馆,这是一段时而激动人心、时而沉闷的旅程。

在这里,在另一个以沙子而非足球闻名的干旱地区,三场或更多的比赛将决定 Berhalter 作为美国男子国家队主教练的任期——而且,如果事情变得非常糟糕,可能会结束它。考虑到美国人作为 2026 年的共同主办方将面临的巨大审查,Berhalter 无法承担在聚光灯下退缩的战术家的声誉。

但判断什么会构成卡塔尔的成功或失败是棘手的,因为这是一群新的和绿色的球员,其中只有一个 – 德安德烈耶德林 – 具有之前的世界杯决赛经验。令人欣慰的是,在2018 年预选赛的惨败和 2022 年令人颤抖的竞选活动之后,美国队最终进入了锦标赛,Berhalter 的球队落后于加拿大和墨西哥,在最后一天以净胜球的优势获得了第三名也是最后一名自动排名。

带领美国队参加 2014 年锦标赛的人于尔根·克林斯曼 (Jürgen Klinsmann) 在 2018 年告诉体育画报,“你在世界杯之间建立了一个新的骨架”。骨头上没有多少肉。但我们即将了解到美国一代人的心灵、灵魂和思想,他们通常被吹捧为美国有史以来最有才华的一代。

在ESPN上被问及期望时,Berhalter 谈到了风格而不是结果:“我认为我们去卡塔尔很重要,我们代表了我们作为一个团队的身份。现在不是改变我们的时候。我们是一支有侵略性的球队,一支高压球队,我们想要利用球,我们会看看我们是否能成功做到这一点。”

完美地执行比赛计划,但在 B 组(包括威尔士、伊朗和英格兰)中排名前两名,不会很好地反映该计划。这也将是一个低于标准的结果。回到 90 年代的意大利,美国队在过去的七场决赛中有四场进入淘汰赛阶段,包括他们在 2010 年和 2014 年的最后两场比赛。但小组赛阶段后唯一的胜利是在 2002 年,当时布鲁斯竞技场的球队击败了墨西哥进入 16 强(然后在四分之一决赛中不幸输给了德国)。

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卡塔尔的一个符合历史和合理预期的结论,看起来像是在 16 强赛中的一场战斗失败,Berhalter 能够争辩说他的球队已经积累了宝贵的经验,这将在 2026 年为他们提供良好的服务,当时他的大部分核心球员应该处于巅峰状态。更多的东西将是一种奖励;没有什么比这更令人失望的了。但运气会发挥作用。

小组赛和淘汰赛阶段“实际上是两个不同的锦标赛”,49岁的他说. “任何一天都可能发生任何事情。在淘汰赛中,你只想打出最好的比赛。如果你碰巧出去玩了你最好的比赛,你就会高昂着头出去。”

尽管如此,这样的退出将使美国更难断言自 2014 年一方竭尽全力并输掉比赛以来的八年中 USMNT 取得了重大进展,进入了 16 轮,但走出去更好的比利时加时赛后,尽管蒂姆霍华德在进球方面表现出色。根据临时观察员的关键指标——你在世界杯上走了多远?– 这表明停滞不前。

2022年的球队在锋线和门将方面明显弱于2014年,当时美队拥有克林特邓普西和霍华德;在其他位置,它可能更具活力,尤其是在侧翼。目前的大量球员都在大中型欧洲俱乐部,但 2014 年有稳定的老将,如 DaMarcus Beasley、Michael Bradley、Geoff Cameron 和 Jermaine Jones,他们也在欧洲主要联赛中效力过。

“在纸面上,他们是我们有史以来最有才华的美国男子国家队,”这位前前锋说赫库勒斯·戈麦斯,曾代表美国队参加过 2010 年世界杯决赛,并将在多哈主持 ESPN+ 节目。与前几代人相比,“这支球队更年轻,速度更快,转换更好,个人更好,技术更好。”

然而,他补充说,他们缺乏 2010 年和 2014 年球队的老将知识,这些球员“有点讨厌,他们踢球时肩负重任”,并且不会被远离家乡的艰巨任务吓倒。

2014 年,美国队闯入巴西队,在 10 场比赛中以 7 胜 1 负的成绩赢得了 Hex 资格赛阶段,领先第四名墨西哥队 11 分,墨西哥队晋级了跨联盟季后赛。

在 2022 年的周期中,美国仅在客场赢过一次,并在 14 场比赛中攻入 21 球,其中大部分是近距离射门或简单的头球攻门。一个典型的进球来自防守队员未能解围和一名美国人扑向松散的球。禁区外没有进球,只有两个进球:克里斯蒂安·普利西奇旋转对巴拿马和火箭Sergiño Dest 对阵哥斯达黎加。

除了年龄之外,与八年前最大的不同也许不是球队中球员的能力,而是球队外球员的素质。现在的人才库要深得多,而且有更多的美国人在外国俱乐部工作——正如戈麦斯指出的那样,每天都在向世界上一些最优秀的教练学习。相比之下,2010 年名单中的大多数人在他们十几岁的时候就在美国大学打球。

Berhalter 有足够多的选择几乎可以彻底改造团队。在决定性的 2017 年预选赛中输给特立尼达和多巴哥的球员中只有四人在卡塔尔的大名单中。

这位教练试训了数十名青少年和 20 岁出头的后起之秀,其中许多人在欧洲主要国家的前两名联赛中踢球。他使用过 91 名球员——比英格兰多出 3 名加雷斯索斯盖特,他监督了 20 多场比赛。Berhalter 使用最频繁的一些球员——Paul Arriola、Sebastian Lletget、Gyasi Zardes、Reggie Cannon、Zack Steffen——甚至没有进入 26 强。

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Berhalter 放弃或忽略的其他名称暗示了选择的奢侈。被克林斯曼列入 2014 年大名单的年轻攻击型中场朱利安格林在对阵比利时的比赛中首次触球就得分。现年 27 岁的格林上赛季代表菲尔特在德甲出场 24 次,但没有人认真期待他会被邀请到卡塔尔。他还没有在伯哈尔特手下出场过一次。

在卡塔尔的 26 人中,有 9 人在 MLS 俱乐部,另外 17 人在欧洲进行交易。但是 Berhalter(前 MLS 球员和教练)可以很容易地选择一个只有三名 MLS 球员的相当有天赋的名单,沃克齐默尔曼,凯林阿科斯塔和赫苏斯费雷拉。与此同时,克林斯曼尽管厌恶联盟,但还是为他的 23 人阵容挑选了 10 名 MLS 球员,他认为联盟不合标准。而且自2014年以来,MLS的水平有所提高,当时只有19支球队;这个赛季有28个。

克林斯曼(Klinsmann)制定了从上到下重建管道的所有宏伟长期计划,但在高级团队无法到达俄罗斯时被解雇。鉴于世界杯对美国足球形象的极端重要性,他的离开也就不足为奇了。

2014年小组赛美国对葡萄牙被吸引ESPN 和 Univision 上约有 2500 万观众。美国在卡塔尔之前的最后一场热身赛,与沙特阿拉伯互交白卷,画了FS1 上有 226,000 名观众。

黑色星期五与英格兰队的交锋是一个吸引注意力的好机会,尽管巴西的夏季锦标赛成为了主流文化时刻鉴于美国居民的开球时间较早以及节日季节的其他诱惑,足球、篮球和曲棍球如火如荼,这将很难在 2022 年重现。

尽管如此,还是有一些收益无法像收视率或为期一个月的锦标赛的结果那样容易衡量。其中一些是克林斯曼的遗产:大量招募双重国籍的球员,坚信美国应该采用更复杂和更具吸引力的风格,强调青年发展,并鼓励球员转会到欧洲。

2014年有成长的烦恼。克林斯曼将批评作为动力,但有时很难判断他是在苛求还是在贬低自己。一纽约时报标题阅读:尤尔根·克林斯曼 (Jurgen Klinsmann) 计划如何让美国足球变得更好(而不是美国人)。眼前的景象明亮却模糊。

当 Berhalter 谈到他的球队的身份时,他是在讨论战术,而不是引起人们对成为一名美国足球运动员意味着什么的痛苦反省。

美国上届世界杯​​决赛八年过去了,国内联赛更强大,全球人才更丰富。战术辩论,而不是身份危机。教练不是心理剧作家。并承诺在三年半的时间内完成更伟大的事情。期待美国在卡塔尔向前迈出一大步是乐观的,但毫无疑问这条路是向上的。

<span>摄影:Ibraheem Al Omari/Reuters</span>